O Centro de Estudos Sociais (CES) da Universidade de Coimbra é um Laboratório Associado do Ministro da Ciência, Tecnologia e Ensino Superior(MCTES), desde 2002, vocacionado para a investigação e formação avançada nas diversas áreas das ciências sociais e humanas. Dirigido desde a sua fundação (1978) por Boaventura de Sousa Santos, o CES conta hoje com 133 investigadores, 122 investigadores em pós-doutoramento, 468 Doutorandos e 61 investigadores juniores. Muitos dos investigadores desenvolvem a sua atividade a tempo inteiro no Centro, combinando os restantes a investigação com a docência (maioritariamente nas Faculdades de Economia, Letras e Ciências e Tecnologias) ou com outras atividades profissionais. Entre o corpo de investigadores do CES encontram-se sociólogos, economistas, juristas, antropólogos, historiadores, psicólogos, especialistas das áreas da educação, da literatura, da cultura e das relações internacionais, geólogos, arquitetos, engenheiros ou biólogos.

Ao longo dos últimos anos, o CES tem conhecido uma assinalável expansão da sua atividade científica, com o alargamento do quadro dos seus investigadores, na sua progressão académica, na multiplicação dos projetos de investigação em que estes têm estado envolvidos, na criação de vários programas de doutoramento, no alargamento das redes de cooperação internacional, nas atividades de cooperação com o meio exterior e na vitalidade dos seus principais instrumentos de divulgação científica, como é o caso das publicações ou das atividades de disseminação científica.

Os projetos de investigação, as redes científicas internacionais e os programas de doutoramento em que os investigadores do CES têm estado envolvidos na última década, dão conta do dinamismo da instituição, que viu, em 1997, em 1999, e, mais recentemente, em inícios do 2005 e 2010, os seus méritos científicos reconhecidos ao ser classificado de Excelente por um júri internacional, no âmbito do Processo de Avaliação de Unidades de Investigação do Ministério da Ciência, Tecnologia e Ensino Superior. Em Fevereiro de 2002, foi concedido ao CES o estatuto de Laboratório Associado pelo Ministério da Ciência, renovado por mais 10 anos em 2011, com base nas seguintes orientações estratégicas: promoção de novas epistemologias e estímulo à interação cultural de ideias e à investigação inovadora; reforço da participação em redes nacionais e internacionais, com especial enfoque na cooperação com os países de língua portuguesa no âmbito das relações Norte-Sul e na Europa; apoio ao desenvolvimento de conceções progressistas de direitos humanos e ao aprofundamento da democracia; aprofundamento do conhecimento sobre a sociedade portuguesa numa perspetiva comparada, promotora do debate; apoio à formulação de políticas públicas e a reforma da administração da justiça; e promoção os estudos pós-graduados e atividades de formação avançada.

O Centro de Estudos Sociais é membro do Instituto de Investigação Interdisciplinar da UC. As instalações estão repartidas pelo Colégio de S. Jerónimo (CES Alta), pelo Colégio da Graça (CES Sofia) e, desde 2009, em Lisboa (CES Lisboa), onde existe um espaço de divulgação, formação e outras de atividades de investigação.